Domingo, Março 3

Mistério em meio ao surto de antraz na África

Cinco países africanos estão a combater surtos de antraz, com quase 1.200 pessoas afectadas até agora e 20 mortes, segundo a Organização Mundial de Saúde. Mas a contagem oficial desmente a confusão sobre a natureza exacta e a escala dos surtos, o que pode complicar os esforços necessários para os conter.

Dos 1.166 casos suspeitos de antraz no Quénia, Malawi, Uganda, Zâmbia e Zimbabué, apenas 35 foram confirmados por testes laboratoriais. Isto não é incomum nem irracional, dizem os especialistas, especialmente em regiões com recursos limitados.

Mas, pelo menos no Uganda, muitos dos casos suspeitos tiveram resultados negativos para antraz, levantando a possibilidade de que uma segunda doença esteja a circular.

“Pode ser simplesmente que os testes de diagnóstico sejam inadequados, ou pode ser que você tenha um número moderado de casos de antraz e simultaneamente tenha um surto de algo que pode parecer semelhante”, disse o Dr. Andrew Pavia, especialista em doenças infecciosas. da Universidade de Utah, que aconselhou os Centros de Controle e Prevenção de Doenças sobre as diretrizes de tratamento do antraz.

O antraz geralmente não se espalha entre as pessoas, por isso, até agora, acredita-se que os surtos estejam limitados a pessoas que comeram carne de animais infectados. Uganda agora tem proibiu a venda de produtos cárneos.

“Mesmo que alguém com antraz cutâneo desembarque de um voo em Washington, D.C., não infectará ninguém, desde que não tenha uma mochila cheia de carne contaminada distribuída”, disse o Dr. Pavia. .

O antraz é causado por uma bactéria extraordinariamente resistente chamada Bacillus anthracis, que pode sobreviver no solo e na água por décadas ou mesmo séculos. O gado fica infectado quando ingere esporos do solo enquanto pasta, e pode ficar doente e morrer apenas dois ou três dias depois.

Os surtos na pecuária são particularmente prováveis ​​após o tipo de fortes chuvas que os países da África Oriental e Austral registaram recentemente.

Em humanos, o antraz pode causar úlceras na pele com centro preto e inchaço, que podem sufocar o paciente se se espalhar para o peito.

Surtos esporádicos de antraz em animais selvagens, gado e pessoas não são incomuns nestes países. Mas ter cinco surtos simultaneamente “é provavelmente um pouco estranho, e é provavelmente isso que está a gerar alguma atenção dos meios de comunicação social”, disse o Dr. William Bower, especialista em antraz do CDC.

No Uganda, a primeira suspeita de morte de gado ocorreu em Junho, no distrito de Kyotera, e a primeira morte humana súbita foi notificada em Julho, de acordo com um relatório interno obtido pelo The New York Times.

Até o final de outubro, pelo menos 24 animais haviam morrido. Desde então, alguns animais e pessoas infectadas apareceram no distrito de Kalungu, cerca de 72 quilômetros ao norte de Kyotera.

Mas foi só em meados de Outubro, após relatos de uma doença misteriosa entre as pessoas, que as autoridades distritais começaram a examinar as lesões cutâneas das pessoas afectadas. As duas primeiras amostras deram negativo para antraz e várias outras doenças.

Em 6 de Dezembro, a contagem oficial do Uganda era de 48 casos suspeitos. Mas dos 11 cujos resultados estavam disponíveis, apenas três testaram positivo para antraz; os oito restantes deram negativo, de acordo com funcionários da Kyotera.

Ainda assim, isso pode não significar que os pacientes estejam livres do antraz, disse o Dr. Jean Paul Gonzalez, especialista em febres hemorrágicas da Universidade de Georgetown que treinou 250 cientistas ugandenses em infecções emergentes.

As instalações laboratoriais do Uganda podem realizar testes fiáveis ​​de antraz, mas apenas se as amostras forem recolhidas e processadas adequadamente, disse o Dr. Gonzalez.

O Dr. Jean Kaseya, director-geral dos Centros Africanos de Controlo e Prevenção de Doenças, disse que as autoridades se baseavam nos sintomas dos pacientes, bem como nas ligações conhecidas a animais doentes ou carne contaminada, para determinar se tinham antraz.

“Como temos casos confirmados, porque temos mortes confirmadas devido ao antraz, não temos dúvidas de que é antraz”, disse o Dr. Kaseya.

Os pacientes no distrito de Kyotera apresentavam lesões com coceira nas mãos e nos braços, inchaço e dormência nos membros afetados e dores de cabeça. Às vezes, isso era seguido por inchaço no peito, dificuldade em respirar e morte.

“Isso parece muito com antraz”, disse Bower.

Embora exista uma vacina contra o antraz, observou o Dr. Kaseya, esta não está disponível em África, onde a doença é um problema muito maior. “Isso é desigualdade e não é aceitável”, disse ele.

Acrescentou que o Africa CDC estava a trabalhar em estreita colaboração com o Ministério da Saúde do Uganda para ajudar na investigação. Mas os funcionários da Kyotera enfrentam numerosos obstáculos nas suas tentativas de identificar e diagnosticar casos, de acordo com o relatório interno.

“Os casos suspeitos não querem mostrar as lesões cutâneas e permitir a coleta de amostras”, diz o relatório. Algumas pessoas com sintomas forneceram informações incorretas às autoridades ou recusaram-se a fornecer qualquer informação.

As autoridades também não têm carros e combustível suficientes para viajar às áreas afetadas e evacuar pacientes críticos.

Convencidos de que a bruxaria é a culpada pela doença, muitos pacientes evitam as clínicas para irem aos curandeiros tradicionais. Isto levou a pelo menos uma morte num santuário Kalungu.

Paul Ssemigga, um agricultor de 68 anos, acredita que adoeceu depois de comer carne contaminada. Ele procurou a ajuda de um curandeiro tradicional e tomou ervas durante mais de um mês antes de procurar atendimento no Hospital Geral Kalisizo, em Kyotera.

Não está claro se o Sr. Ssemigga tem antraz. Dos oito pacientes atendidos no hospital, os resultados dos exames estão disponíveis para apenas dois; ambos testaram negativo para antraz.

Mas até agora, Ssemigga parece estar respondendo aos antibióticos e o inchaço em seus braços parece estar diminuindo, disse o Dr. Emmanuel Ssekyeru, médico do hospital.

Aqueles com teste negativo para antraz podem ter celulite, um termo genérico para qualquer infecção profunda da pele, disse o Dr. Ssekyeru. Ou podem ter uma série de doenças com sintomas semelhantes: febre do Vale do Rift, uma doença viral também observada em animais domésticos, por exemplo, ou infecções por certas bactérias ou arbovírus como o vírus do Nilo Ocidental, ou mesmo picadas de carraças.

Os pesquisadores deveriam continuar a considerar essas outras possibilidades, disse o Dr. Pavia.

“Uma regra nos surtos é não fechar a mente muito cedo e sempre considerar que existe um segundo patógeno ou uma segunda via de transmissão”, disse ele.

Caso contrário, as autoridades podem sucumbir ao chamado viés de confirmação, onde “você tem alguns casos de uma coisa e então tenta ao máximo incluir outros nesse diagnóstico, mas acontece que você está errado”, disse ele.